В 1990 году К. К. Прэхэлэд и Г. Хэмел опубликовали статью «Ключевая компетенция корпорации» (The core competence of the corporation). В ней они выступили за сосредоточение внимания скорее на знаниях, чем на физических ресурсах, и предложили компаниям отказаться от деятельности, не основанной на их собственной компетентности . Ключевая компетенция - это сочетание тех навыков и технологий, которые позволяют компании предоставлять наибольшую выгоду своим потребителям. Она не связана со стратегическими элементами бизнеса, обычно определяющимися конкретными рыночными продуктами.

Сосредоточенность на ключевой компетенции подталкивает компанию к тому, чтобы выявить и в полной мере реализовать то, что она способна делать лучше всего, направляя свои ресурсы в сферы инноваций и развития. Ключевая компетенция позволяет создавать и предоставлять потребителю такие преимущества, как снижение затрат и решения.

Схема бизнеса определяет потенциальные возможности (навыки) и необходимые условия (технологии). Возможности компании, торгующей недорогими ПК, могут включать в себя использование онлайновых продаж, центров обслуживания потребителей, создание средств размещения заказов и управления резервами. Возможности компании, которая, подобно IBM, предоставляет решения, могут включать продажу решений, бизнес-консалтинг, управление программами, предоставление услуг и маркетинг индустрии. Определенные возможности, такие, как непрерывное внедрение инноваций, менеджмент знания и эффективное использование информационных технологий, являются общими для обоих направлений проектирования бизнеса.

Широкое распространение Интернета и новых технологий значительно удешевило и облегчило работу с партнерами. Все большее число компаний отказывается от видов деятельности, не являющихся для них основными. Мышление в духе ключевой компетенции подталкивает отдельные компании к осознанию самих себя в понятиях того, чем они занимаются, а не того, что производят. Пересмотр в связи с этими установками характера собственной деятельности по «обслуживанию рынка» предоставляет возможности для инноваций, развития и создания новой ценности для потребителя. Ориентация на ключевую компетенцию способна увести компанию с рынков, которые она традиционно обслуживала, побудив вступить в конкурентные отношения с совершенно новыми соперниками.